Usos y diferencias de Can y Could

Los verbos modales «can» y «could» tienen varios usos en el idioma inglés. En primer lugar, «can» se utiliza para expresar habilidades en el presente y posibilidades factibles en el momento actual o en el futuro. Por otro lado, «could» sirve para referirse a habilidades en el pasado y a posibilidades hipotéticas tanto en el presente como en el futuro. Asimismo, al solicitar permiso o hacer peticiones, empleamos «can» en situaciones informales, mientras que en contextos formales se utiliza «could».

Diferencias entre Can y Could

A continuación, mostraremos las sutiles diferencias entre estos dos verbos basándonos en sus usos:

Can: habilidades en el presente: «Can» se emplea para indicar habilidades de una persona en el momento actual. Ejemplos:

  • I can speak Spanish fluently. / Yo puedo hablar español fluidamente.
  • He can’t play the piano very well. / Él no puede tocar el piano muy bien.
  • Can you swim? / ¿Tú puedes nadar?

Could: habilidades en el pasado: «Could» se utiliza para describir las capacidades que alguien tenía en el pasado:

  • When I was younger, I could run very fast. / Cuando era más joven, yo podía correr muy rápido.
  • He couldn’t solve the puzzle yesterday. / Él no pudo resolver el rompecabezas ayer.
  • Could you speak French when you were a child? / ¿Tú podías hablar francés cuando eras un niño?

Can: posibilidades factibles: En el contexto de posibilidades, el verbo «can» se utiliza para expresar la viabilidad o posibilidad de que algo ocurra en el presente o en el futuro:

  • She can come to the party later. / Ella puede venir a la fiesta más tarde.
  • The traffic can be heavy during rush hour. / El tráfico puede ser denso durante las horas pico.
  • The weather can change quickly in spring. / El clima puede cambiar rápidamente en primavera.

Could: posibilidades hipotéticas: Al igual que «can», el verbo modal «could» también se utiliza para expresar posibilidades en el presente o en el futuro, pero estas posibilidades son más hipotéticas que las expresadas con «can», especialmente si usamos «could» en la estructura del segundo condicional:

  • He could know the answer. / Él podría conocer la respuesta.
  • They could be at home right now. / Ellos podrían estar en casa en este momento.
  • My cousins could visit us next Saturday. / Mis primos nos podrían visitar el próximo sábado.

Pedir permiso y realizar peticiones: Ambos verbos se utilizan para solicitar permisos o hacer peticiones de manera educada (por ejemplo, para formar frases de cortesía en inglés). Ambos se emplean de manera similar en este contexto, pero «could» puede percibirse como un poco más formal o educado que «can». Veamos algunos ejemplos con «can» y con «could»:

Can:

  • Can I borrow your pen, please? / ¿Puedo tomar prestado tu bolígrafo, por favor?
  • Can you help me with this problem? / ¿Puedes ayudarme con este problema?

Could:

  • Could I use your phone for a moment? / ¿Podría usar tu teléfono por un momento?
  • Could you pass me the salt, please? / ¿Podrías pasarme la sal, por favor?

Te recomendamos visitar la lección sobre la expresión «be able to», la cual guarda similitud con los dos verbos mencionados en esta lección.

can y could

Estructura

La estructura de «Can» y «Could» en inglés es bastante similar. Por un lado, la fórmula básica de «can» es: Sujeto + can + verbo en infinitivo sin «to» + complemento. Ejemplos:

  • You can dance well. / Tú puedes bailar bien.
  • They can speak three languages. / Ellos pueden hablar tres idiomas.

Por otro lado, la estructura que empleamos con «could» es: Sujeto + could + verbo en infinitivo sin «to» + complemento.

  • She could swim fast when she was five. / Ella podía nadar rápido cuando tenía cinco años.
  • They could read and write when they were three years old. / Ellas podían leer y escribir cuando tenían tres años.

Como has podido observar en los ejemplos, no añadimos la preposición «to» al verbo principal de las frases. En este sentido, la oración «Max can play the guitar» (Max puede tocar la guitarra) sería correcta, mientras que «Max can to play the guitar» sería incorrecta.

Práctica: Te invitamos a revisar el ejercicio sobre el uso de «can» (presente) y «could» (pasado).